Aqua Metals (VS) staat voor doorbraak in het milieuvriendelijk recyclen van loodaccu’s

Gepubliceerd op 12 juni 2020

Lood is een schaarse en schadelijke stof, die op grote schaal in startaccu’s wordt verwerkt. Recyclingbedrijven halen, door middel van een energie-intensief en relatief vervuilend proces, het materiaal uit loodaccu’s. Op dit moment staat de Amerikaanse firma Aqua Metals voor een doorbraak met een zelf ontwikkeld, ‘schoon’ alternatief op basis van water.


Tekst Arjen van der Sar

Het zware metaal lood uit startaccu’s laat zich goed recyclen. Accuproducenten verwerken het op grote schaal in nieuwe producten. Tot zover geen probleem. Ook de start van het recyclingproces van loodaccu’s gebeurt in Nederland op een gestructureerde, verantwoorde manier. Loodaccu’s worden bij het ARN-demontagebedrijf netjes gedemonteerd en opgeslagen in speciale bakken, zodat vloeistoffen niet kunnen weglekken. Via handelaren belanden de accu’s bij verwerkingsbedrijven die de materialen in de accu (loodzuur, lood en plastic) scheiden en afzonderlijk verwerken.

Conventionele methode

De recycling van lood gebeurt door gespecialiseerde bedrijven, die met name in België, Duitsland en Frankrijk opereren. De kern van de huidige, conventionele methode is dat het lood bij hoge temperaturen wordt verwerkt, wat vrij veel energie kost. Extra raffinage is daarbij nodig om lood in een zeer zuivere kwaliteit te leveren.

Page image

Milieuvriendelijke technologie

Het is de vraag hoe lang deze methode nog gebruikt zal worden, nu in de VS het nieuwe procedé van AquaRefining voor een doorbraak staat. Vanuit de hele wereld wordt er belangstelling getoond voor deze nieuwe milieuvriendelijke recyclingtechnologie voor loodaccu’s. In 2019 is de methode voor het eerst op commerciële basis én grote schaal toegepast in de fabriek van Aqua Metals in Reno, Nevada. Deze beursgenoteerde onderneming heeft in de afgelopen vijf jaar $ 175 miljoen geïnvesteerd in de commercialisering en intussen maar liefst 90 octrooiaanvragen ingediend – waarvan er 22 zijn toegekend in de VS en internationaal.

Eerst Noord-Amerika, dan de wereld

Aqua Metals’ strategische partner Clarios (het grootste batterijbedrijf ter wereld) heeft het eerste recht om de technologie in Noord-Amerika uit te rollen. “Als dat recht over twee jaar vervalt, verwacht ik dat de technologie aan partners in Noord-Amerika en de rest van de wereld in licentie zal worden gegeven. Er is een wereldwijde markt en daar richt de strategie zich ook op,” verklaart Aqua Metals’ Investor Relations manager Glen Akselrod.

Kijkje in de keuken

Tijd om een kijkje te nemen in de keuken van Aqua Metals. Wat is het geheim van de AquaRefining-technologie? Net als bij reguliere methoden worden gebruikte batterijen gescheiden in harde metalen, kunststoffen en loodpasta. Deze loodpasta (ongeveer 50% van de batterij) gaat het AquaRefining-proces in. Dit is het elektrochemische alternatief voor reguliere LAB-recycling, dat gebruik maakt van elektrolyse. Om zeer zuiver lood te produceren maakt AquaRefining gebruik van een gesloten proces op basis van kamertemperatuur en water gecombineerd met niet-toxische, biologisch afbreekbare organische elementen. De winst: lagere emissies en minder uitdagingen op het gebied van milieuvergunningen. En een lood zuiverheidsgraad van maar liefst 99,996%!

'WaterRefining is concurrerend in kostenniveau met de bestaande recyclemethoden voor lood uit loodaccu’s'

Modulair en schaalbaar

De installaties die Aqua Metals levert in de VS en Canada en – op termijn mogelijk ook in Europa – hebben een modulair en schaalbaar ontwerp. Hierdoor kunnen de installaties worden geïmplementeerd in stand-alone faciliteiten of voor plaatsing in bestaande batterijrecyclinginstallaties in licentie worden gegeven. Elke module is ontworpen om 2,5 tot 3 ton hoogwaardig lood per dag te produceren.

Potentieel goedkoper

Aan nieuwe technologie hangt doorgaans een prijskaartje. “WaterRefining is concurrerend in kostenniveau met de bestaande recyclemethoden voor lood uit loodaccu’s. En potentieel zelfs goedkoper. Wij recyclen tot we zeer puur lood hebben, door middel van een proces met een duidelijk lagere footprint,” legt Akselrod uit. Hij geeft aan dat Aqua Metals en Clarios de laatste hand leggen aan procesverbeteringen om de technologie verder te commercialiseren. De brand in de fabriek in Reno in november 2019 heeft daar geen invloed op gehad. Akselrod: “De fabriek produceerde tot aan het eind van de pilot september 2019 op grote schaal, op een kwart van de totale dagcapaciteit van 40 ton lood. De brand heeft er wel voor gezorgd dat het businessplan iets is aangepast. In plaats van een nieuwe demo-plant te bouwen wordt een nieuwe fabriek gebouwd die direct commercieel gaat produceren. De technologie heeft zich inmiddels bewezen.”


Twee vragen over de techniek van Aqua Metals

  1. Hoe werkt de methode van Aqua Refining?

Een operator kan met deze methode loodpasta verwerken via een volledig nat en stofvrij proces, waarbij het materiaal wordt verteerd in een op kamertemperatuur werkende, watergebaseerde elektrolyt. Het proces creëert een concentraat dat naar modulaire elektrolysers wordt gestuurd. Deze halen de loodatomen uit het concentraat, waardoor een sponsachtig en nat lood ontstaat dat vervolgens wordt samengeperst tot een metalen vorm om te worden gesmolten en tot staven te worden gegoten.

  1. Wat maakt dit proces minder belastend voor het milieu dan bestaande processen?

Doordat het niet meer nodig is om de battery paste te drogen voor verwerking in een oven wordt de hoeveelheid looddeeltjes in de lucht gereduceerd. Bovendien elimineert de verwerking van loodpasta via deze methode de emissies die gepaard gaan met verwerking in een oven.

GreenLight logo

Meest gelezen